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ネオジム磁石の加工くず、効率的にレアアースと鉄に分ける方法でリサイクル開始

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日立金属は、ネオジム磁石(Nd-Fe-B系焼結磁石)の生産過程で発生するスラッジ(加工くず)から、希土類元素と鉄を回収できる環境親和型リサイクル方法「炭素熱還元法」を構築した。さらに今回、それを量産可能な規模でのリサイクルを開始した。

従来まで、スラッジに含まれるネオジム磁石は、再生用資源として輸出するか、国内のリサイクル工場に委託などしてリサイクルをしてきた。しかし、従来の回収方法である湿式法では、スラッジを酸化し、鉄を酸に溶けにくい状態にした後、酸に溶けやすい希土類元素のみを抽出させていたが、これにより多量に、酸・アルカリを使用する上にホウ素を含有する廃水が生じるなど、環境負荷の懸念が生じていた。また、希土類元素の回収後の残渣には、スラッジ固形分10トンに対して約7トンの鉄分が排出されるにもかかわらず、利用されずに産業廃棄物として埋め立て処理となっていた。

そこで同社は、酸化物を炭素源が存在する状態で高温に加熱すると還元反応が起こる原理を利用した「炭素熱還元法」を世界で初めて開発した。酸やアルカリの使用を極力減らし、環境への負荷を抑えた環境親和型の方法で、希土類元素を高い回収率で回収するだけでなく、鉄分を銑鉄として再利用することができる。

その後、国内で希土類元素をリサイクルするサプライチェーンを構築し、ネオジム磁石の生産を開始していた。さらに、現在は「炭素熱還元法」によってスラッジだけでなく市中から回収された廃磁石にも適用可能であることも確認されたため、同社は今後も、廃磁石も含めたリサイクルの拡大に取り組んでいく方針だ。

ネオジム磁石は、高効率化、軽量化が求められる自動車、産業機械、電機・電子機器のモーターに頻繁に使用されている。今後もこういった磁石の需要は増加するだろうと考えられている。

それに伴い、天然鉱山由来の希土類元素が大量生産され、その過程で発生する希土類元素を含むスラッジも増加する。同社は、増加するスラッジから「炭素熱還元法」で希土類元素を回収できれば、天然鉱山由来の希土類元素の調達量を減らせるとともに環境への負荷の低減が可能になると考えた。

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