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川崎重工、稲わらを使った低コストなバイオ燃料製造技術を確立

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川崎重工は、非食用バイオマスである稲わらから低コストなバイオエタノールを製造する新技術「熱水式バイオエタノール製造技術」を確立した。同技術は、バイオエタノール製造実証試験の稲わらの糖化工程において、熱水のみで糖化処理を行うことができるもので、環境性・経済性に優れているのが特長。また、熱水の条件を変更することによって、稲わら以外のソフトセルロースの糖化処理も可能。

同社は、非食用の未利用資源である稲わら等のソフトセルロースからバイオ燃料を製造する技術の確立を目的に、2008年度から5年間にわたり、秋田県の全面的な支援のもとで、秋田県農業公社とともに農水省の公募事業「ソフトセルロース利活用プロジェクト」に取り組んできた。

2009年11月には、秋田県潟上市に日産200リットルの生産能力を持つ製造実証プラントを設計・建設し、2010年10月には秋田県の大潟村ソーラースポーツラインで、同プラントで製造したバイオエタノールを使用した自動車の走行実証試験に成功。

その後も、稲わらの前処理、糖化、発酵、蒸留および無水化まで一貫した実証プラントを連続稼動させ、JIS(自動車ガソリン用として使用される燃料用エタノールについて、品質項目と試験方法を規定したもの)に適合したバイオエタノールを安定して製造可能であることを確認し、商業規模で1リットルあたり40円の製造コストを実現するバイオエタノールの製造技術を確立した。

化石燃料を代替するクリーンエネルギーとして注目されるバイオエタノールは、穀物やでんぷんなど食用バイオマスから製造する技術が先行して普及しているが、世界的な食糧不足が懸念される現在、稲わらなどの非食用バイオマスからバイオエタノールを製造する技術の確立が喫緊の課題となっている。しかし、従来の技術では、糖化工程に硫酸や酵素を使用する必要があり、高コストとなる問題があった。

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